lauantai, 26 joulukuu 2015 15:04

Aleksi Saarela: ”Silloin leijona antaa kaikkensa”

Kirjoittanut Hanni Hopsu
Aleksi Saarela ja muut Nuoret Leijonat pääsevät tositoimiin tänään kello 18 alkaen. Aleksi Saarela ja muut Nuoret Leijonat pääsevät tositoimiin tänään kello 18 alkaen. Suomen Jääkiekkoliitto

Kevät 2014, Lappeenrannan jäähalli. Taululla puolivälierän päätteeksi tylyt lukemat 0-10. Edessä kotimatka tyhjin käsin. Kevät 2015, Bossard Areena, Sveitsi. Taululla 2-1. Kaulassa hopeinen mitali, kurkussa pala.

Joulukuu 2015, Lahden Isku Areena. Nuorten MM-kisoihin 3 päivää. Edessä täpötäysi Hartwall Arena ja vastassa maailman parhaat nuoret kiekkoilijat.

- Jos näihin kisoihin pääsee, niin jo sitä voi itsessään pitää henkilökohtaisesti isona saavutuksena ja merkittävänä juttuna omalla uralla, Aleksi Saarela tuumasi ennen Suomi-USA -harjoitusmatsia tiistai-iltana.

- Tämä on sen verran laaja nippu, että tästä leiriryhmästä voisi joka jätkä olla joukkueessa. Niin paljon hyviä pelaajia, joten tuntuu jopa vääryydeltä, että osa joudutaan jättämään ulkopuolelle. Kaikkia tulee kyllä harmittamaan niiden äijien puolesta, Saarela jatkoi.

Suomen alle 20-vuotiaiden maajoukkueen päävalmentaja Jukka Jalonen julkisti lopullisen kisajoukkueen keskiviikkoaamuna, ja nimi Aleksi Saarela löytyi listalta.

Saarela, joka vuonna 2013 jäi alle 18-vuotiaiden MM-kisajoukkueen ulkopuolelle kädessä olleen tulehduksen takia. Saarela, joka viime vuoden joulukuussa jäi U20 MM-kisajoukkueen ulkopuolelle alaraajavamman vuoksi.

Vasta 18-vuotiaalla hyökkääjällä on kuitenkin takanaan jo kahdet U18 MM-kisat, 2014 ja 2015, ja hän saisi ikänsä puolesta pelata vielä vuoden 2017 U20 MM-kisoissakin.

Jännittäviä hetkiä jäähyaitiossa

Viime kevään alle 18-vuotiaiden MM-kisat Sveitsissä hyökkääjä mainitsee tähänastisen juniorimaajoukkueuransa unohtumattomimpana kokemuksena.

Suomi toi kisoista kotiin MM-hopeaa voitettuaan välierissä Sveitsin ja hävittyään loppuottelussa USA:lle.

Välieräottelusta Sveitsiä vastaan muodostui selkäpiitä riipivä trilleri. Suomi johti 4-2 vielä kaksi minuuttia ennen loppusummeria, mutta niin vain Sveitsi hiipi tasoihin iskien 4-4-maalin, kun vain 41 sekuntia oli kellossa jäljellä. Ottelu meni jatkoajalle.

Ajassa 63.02 tuomarin käsi singahti pystyyn, ja Aleksi Saarela passitettiin jäähylle huitomisesta.

Alivoima jatkoajalla hurmoksen löytäneitä sveitsiläisiä vastaan liitoksistaan repeilevässä hornankattilassa ei enteillyt mitään hyvää. Mitä liikkui Saarelan päässä noiden minuuttien aikana?

- No ekaks mä miettisin, et vee, mikä puusilmä, kun antoi niin tyhmän jäähyn, Aleksi virnistää.

- Mutta sitten mä menin sinne boksiin ja siellä istuskellessani ajattelin, että ei tässä mitään - tämä on jääkiekkoa. Jos Sveitsi tekee maalin, sitten me mennään ja haetaan pronssia. Jos taas jätkät tappaa alivoiman ja pääsen takaisin kentälle, niin sitten kyllä lyödään peli poikki, kun pitäisi sitä pelata seuraavanakin päivänä, joten ei viittis koko yötä välierää vääntää.

Alivoiman päätyttyä ehtikin kulua vain 17 sekuntia, kun koko ottelun ajan uskomatonta meteliä pitänyt kotiyleisö hiljeni.

Aleksi Saarela polkaisi tuoreilla jaloillaan hyökkäysalueen B-pisteelle ja päätti spurttinsa raivokkaaseen laukaukseen, jonka edessä Sveitsin maalivahti Joren van Pottelberghe oli voimaton. Suomi meni loppuotteluun, jossa se kohtasi Yhdysvallat.

USA vei lopulta maailmanmestaruuden niukin lukemin 2-1. Vaikka tappio olikin kitkerää nieleskeltävää pikkuleijonalaumalle, on sen arvo ajan kuluessa kasvanut korkoa.

- Kevään U18 MM-hopea on tähän mennessä ollut mulle se upein junnumaajoukkuekokemus. Ekaks siitä tuli huono maku suuhun kun hävittiin, mutta sitten kun sitä alkoi miettiä niin eihän me oltaisi ansaittu voittaa kultaa. USA oli niin paljon parempi.

- Ja toisaalta mekin sitten loppupeleissä ansaittiin se hopea. Ei siitäkään ole kahta sanaa, että oltaisiin vääryydellä päästy finaaliin, eli ihan oikein se meni, Saarella miettii.

Viime kevään MM-hopea on toistaiseksi jäänyt Saarelan ainoaksi arvokisamitaliksi. Hyökkääjän nälkä näissä kisoissa onkin mittaamaton.

"Omalla tekemisellä esimerkki"

Saarela pystyy monipuolisena pelaajana sopeutumaan erilaisiin rooleihin. Hän kykenee pelaamaan niin laitahyökkääjänä kuin sentterinäkin. Hänellä on erinomainen laukaus, hyvät kädet ja kova tahto tehdä maaleja.

Hän on pienehköstä koostaan (180 cm) huolimatta fyysinen pelaaja ja nauttii kulmissa ja maalinedustalla vääntämisestä sekä taklaamisesta. Hän on omimmillaan hyökkäysalueella, mutta kykenee myös puolustamaan mutkitta.  Lisäksi Saarelassa on johtajaluonnetta.

- Mä pyrin omalla tekemisellä olemaan esimerkkinä, mutta tietty tossa nyt kun Rantanen tulee rapakon takaa niin se onkin sitten semmonen äijä, että kun Rane puhuu niin itse voi olla ihan hiljaa. Sieltä tulee kumminkin todennäköisesti parempaa tekstiä, Saarela hymähtää viitaten joukkueen kapteeni Mikko Rantaseen.

Rantasella on sellainen maine, että suu käy ja paljon erään nuorten maailmanmestaruuden pari vuotta sitten ratkaisseen toisen turkulaisen tapaan.

Välillä suorasanaisella hyökkääjällä kuitenkin kiehahtaa, eikä hänellä ole tapana juuri suodattaa sanomisiaan.

- Mä oon vähän semmoinen, että kun huomaan, että joukkueella menee huonosti, niin ilmoitan siitä aika suoraan. Viime vuonna kisoissa vähän hävettikin välillä, kun ärähdin kopissa aika kovaa, kun ei peli näyttänyt siltä kuin piti, Saarela myöntää.

Kaiken kaikkiaan Saarela on pelannut juniorimaajoukkueissa 42 peliä, tehnyt 11 maalia ja syöttänyt 18. Viimeiset pari kautta eivät ole olleet hyökkääjälle helppoja ja pari vuotta sitten Saarela kamppaili todenteolla, kun pelit eivät sujuneet ja itseluottamus romahti.

Marraskuussa Saarelan otteissa alettiin vihdoin nähdä sitä tuttua itsevarmuutta, yksilötaitoa ja rohkeutta, sekä voitontahtoa ja periksiantamattomuutta, jotka kolme-neljä vuotta sitten nostivat hänet pistepörssien kärkeen junioreissa ja ihmisten tietoisuuteen koko kiekkoa seuraavassa Suomessa.

- No kyllä se itseluottamus on jälleen hyvällä tasolla. Mä tiedän vahvuuteni ja heikkouteni, enkä käytännössä mene ja yritä askissa sellaista, mitä tiedän, etten osaisi - eli ei multa mitään ilmaveivejä tuolla tulla näkemään, Saarela naurahtaa.

Aina se itseluottamus siellä jossain on, mutta tietenkin se on koetuksella, jos tulee paljon epäonnistumisia ja heikkoja pelejä. Sitten taas jos onnistuu maaleja iskemään, niin kyllähän se siitä vahvistuu ja nousee.

Tuhansia kannattajia tukena

MM-kotikisoilta Saarela odottaa aivan erityistä tunnelmaa, sillä Hartwall Arenan lehterit tulevat täyttymään tuhansista leijonalaumaa tukevista ja kannustavista suomalaisista. Myös pelaajien kova taso sytyttää hyökkääjän - edessä on todella tasokkaita ja viihdyttäviä otteluita.

- Aikamoisia talentteja on näissä jengeissä, meilläkin, mikä on tosi hienoa, että pääsee periaatteessa itsekin katsomaan, missä menee. Tietyllä tavalla on paljon menestymispaineita, kun media etenkin luo isoja odotuksia ja niin poispäin. Mutta sitten siinä kohtaa tullaan siihen henkiseenkin vahvuuteen, että kuinka vahva sä olet henkisesti - miten sä pelaat paineen alla.  

Saarela, niin kuin leijonalauman joka jäsen pelaajista valmennukseen, nostaa esille joukkuepelin merkittävyyden, kun puheeksi tulee Suomen menestymismahdollisuudet. Joukkueessa on tavallista enemmän yksilötaitoa, ratkaisijaluonteita ja johtajia, mutta joukkuelaji on aina joukkuelaji.

- Vieläkään ei voi sanoa, että oltaisiin jotain kanukkeja tai yhdysvaltalaisia tässä, että pystyttäisiin yksilötaidolla menestyä vaan kyllä meidän on pakko pelata joukkueena, muuten käy kylmät niin kuin jo tuossa Sveitsiä vastaan nähtiin, Saarela painottaa viitaten maanantaina Hämeenlinnassa pelattuun harjoitusotteluun.

Kyseisessä ottelussa Suomen viisikkopeli oli hukassa, minkä Sveitsi hyödynsi ja johti peliä maalein 4-1 aina loppuhetkille asti. Julius Nättinen ja Antti Kalapudas kaunistelivat numeroita maaleillaan 4-3:een, mutta tosiasiassa Suomi oli melko pulassa.

- Ei siitä tule mitään, jos me ei joukkueena hyökätä ja joukkueena puolusteta, Saarela naulaa.

Yksi merkittävä tekijä hyvän viisikkopelin ja yhteistyön kannalta on kuitenkin joukkuehenki, ja siitä ei ole epäilystäkään, etteikö se olisi leijonalaumassa hyvällä mallilla. Pelaajat tuntuvat todella nauttivan yhdessäolosta ja kaverista välitetään niin kaukalossa kuin sen ulkopuolellakin. Saarela vannookin, että jokainen nuori leijona on valmis tukemaan ja auttamaan toista.

- Se on tärkeää, että sä voit luottaa äijiin kaikissa tilanteissa. Joukkuehengessä ja viisikkopelissä se vielä korostuu, koska kun sä luotat jätkiin, joukkuehenki on luja ja jokainen äijä pelaa tälle joukkueelle - ja silloin Suomi ja Leijona antaa kaikkensa ja antaa parhaansa, Saarela päättää.

 

Olet nyt

Lisää U20-uutisia

U20 Nuorten Leijonien ohjelma 2019-20

21.05.-22.05.2019:
U20 & U19 Kauden avaus & testit, Vierumäki

20.07.-25.07.2019:
Testi- ja otteluleiri, FIN-SUI & FIN-CZE, Vierumäki

21.07.-25.07.2019:
U19 Jää- ja otteluleiri, FIN-CZE, FIN-SUI, Vierumäki

25.07.-05.08.2019:
World Junior Summer Showcase -turnaus, Plymouth, USA

20.08.-26.08.2019:
Neljän maan turnaus, Perm, Venäjä

05.11.-10.11.2019:
Finnair Four Nations Tournament, Helsinki
Suomen otteluiden live-lähetykset

06.11.-10.11.2019:
U19 Maaotteluleiri, 3 x CZE-FIN, Tshekki

14.12.-17.12.2019:
MM-leiri I, Vierumäki

19.12.-25.12.2019:
MM-leiri II, Brno, Tshekki

26.12.2019-05.01.2020:
MM-kisat, Trinec & Ostrava, Tshekki